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    中国“天眼”的这个重大发现,至少能帮人类干两件大事!

    2017年10月12日 作者:环球锐评

    给宇宙画地图、搜索外星人,这些事儿看似脑洞大开、不着边际,但有了“天眼”之后,中国人在尖端领域就再也不是打酱油的了!

    近日,中国科学院宣布了一项重大科学发现——有着“天眼”之称的中国500米口径球面射电望远镜(FAST)取得了首批成果——首次发现脉冲星!这是中国人首次探测到脉冲星,而且不是一颗,是“数十个优质脉冲星候选体”,其中6颗通过国际认证。

    中科院发布了其中2颗的具体信息:前者自转周期为1.83秒,距离地球约1.6万光年;后者自转周期为0.59秒,距离地球约4100光年,分别由“中国天眼”于今年8月22日、25日在南天银道面通过漂移扫描发现。

    什么是脉冲星?它是宇宙间一种非常奇特的天体,会按照一个恒定的频率不停地向外发射无线电波及伽马射线、X射线等等。人类在1967年首次发现脉冲星,发现者是英国女科学家约瑟琳?贝尔。当时,她接收到脉冲星周期性的无线电信号时,还以为接到了外星人的信号,因此把她发现的第一个脉冲星命名为“小绿人1号”。后来,人类在宇宙中先后发现了2000多颗脉冲星,才逐渐揭开脉冲星神秘的面纱。

    原来,脉冲星也叫中子星,是恒星爆炸后的残骸,由于恒星物质在引力的作用下向内核坍缩,原来的原子聚集在一起,发生了融合,成为了没有电荷的中子。中子星全都由中子组成,在高速自转的同时由两极向外辐射无线电及伽马射线。由于自转轴心与两极不重合,中子星发射出的射线是呈圆锥状不断扫描天空的,有点类似于海边的灯塔。当中子星发出的射电恰好掠过地球的时候,人类就能探测到中子星。

    由于宇宙异常广袤,中子星发出的电波到达地球时,已经变得非常微弱。只有最灵敏的射电望远镜才能够测到。这也是为什么人类发现中子星50年来才测到了2000余颗中子星的原因。作为世界上规模最大、灵敏度最高的射电望远镜,中国“天眼”刚一建成、尚在调试阶段就发现了数十个中子星,并且迅速确认了其中的6个,不可谓不高产。

    相信在不久的将来,中国科学家利用地处贵州深山的这口通天大锅,定能在茫茫宇宙中寻找到越来越多的中子星,使中国在射电天文学的科学成果方面,呈现后来居上的赶超态势。由原本的一穷二白,到填补空白,再到与世界先进水平并驾齐驱,直到实现超越。

    而这一切,都离不开中国“天眼”首席科学家兼工程师南仁东的远见卓识。早在1994年,南仁东就提出中国“天眼”的设想,但在当时被认为是天方夜谭。22年后,天方夜谭变成现实,中国“天眼”于2016年落成,2017年尚在调试当中就获得首批科学成果。

    中国“天眼”在浩淼宇宙中捕捉脉冲星,对于未来人类走出地球、乘坐星际飞船驶向星辰大海具有决定性的意义。船在海上航行离不开灯塔的指引,飞机在大气层中飞行离不开地面导航台或者太空中的GPS卫星。而未来人类乘坐星际飞船远离地球,甚至远离太阳系时,又该依靠什么来确定自己的方位呢?

    答案就是:脉冲星。由于脉冲星散落在宇宙的各处,位置相对固定,而且以固定的频率发出无线电波。这简直就是宇宙中天然的GPS导航卫星。星际飞船就可以根据四颗以上已知脉冲星的信号时延进行四角定位,确定自己在宇宙中的精确位置。原理和我们在地球上利用GPS定位是一样的。

    人类未来必然要绘制一幅宇宙地图,在这幅地图上除了有各种恒星、黑洞、星云以外,最重要的就是要有一批脉冲星的坐标。这些脉冲星就是宇宙中的灯塔。而中国目前拥有世界上最强的“天眼”,在绘制宇宙地图方面,定然是处在当仁不让、舍我其谁的位置。由此可见,南仁东的目光,不是普通人所能看到的几年,十几年,或者几十年,而是穿越光年的。

    除了探测脉冲星,中国“天眼”的使命还有很多,比如搜寻外星人。宇宙如此广阔,像地球一样适合生命存在的星球应该不在少数,为何人类到现在没有发现其他智慧生命哪怕是生命存在的迹象?其中一个解释就是宇宙太大,即便存在人类之外的其他智慧生命,以目前人类科学仪器的水平,是无法探测的。

    而中国“天眼”,就是一口拥有500米的直径、30个足球场面积的巨锅,可以穷尽目前人类最顶尖的技术,来接收最微弱的宇宙电波,从而发现外星人的信号。

    虽然包括英国著名科学家霍金霍教授在内的许多科学家认为,搜寻外星人信号不是什么好事,即便搜到了最好也不要回复。但是,孙子兵法有云,知己知彼百战不殆。如果有一天真的能发现外星人,至少我们对这个宇宙的认知能够更进一步,能够离愚昧远一些,离真知更近一点。

    给宇宙画地图也好,搜索外星人也罢,这些看似脑洞大开、不着边际的事儿,倒退十年我们中国人只有坐在板凳上当吃瓜群众的份儿,只能眼巴巴地看着美国人、欧洲人、日本人、韩国人今儿一个发现,明儿一个热点。现如今,有了“天眼”,中国人在尖端领域就再也不是打酱油的了!三十年河东,三十年河西,如今也轮到我们中国人科幻一把了!

    (作者为“环球锐评”评论员)

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